Hoofd- architectuurDe Romeinse baden van Bath: een verhaal over twee architecten, een verhitte wedstrijd en een fascinerende restauratie

De Romeinse baden van Bath: een verhaal over twee architecten, een verhitte wedstrijd en een fascinerende restauratie

Credit: Paul Highnam / Country Life
  • Top verhaal

In de late 19e eeuw werden de gelijknamige hete baden van deze stad in hun moderne vorm herschikt. Clive Aslet beschrijft deze fascinerende transformatie. Foto's door Paul Highnam.

In 1871 maakte de stadsarchitect van Bath, Maj Charles Edward Davis, zich zorgen over een lek uit het King's Bath. Naast de Pump Room was dit de grootste van de vier openbare baden in de stad en bezoekers hadden zich sinds de vroege middeleeuwen in zijn hete, onaangename wateren geweekt. Met halfronde uitsparingen waarin ze konden rusten en over het hoofd werden gezien door een standbeeld van de mythische oprichter van Bath, koning Bladud, maakte het deel uit van een prachtig eclectisch architecturaal ensemble; een tekening uit 1675 toont een fantasierijk paviljoen in het midden en een strapwork-balkon waarop toeschouwers konden leunen om de mannen en vrouwen beneden te overzien - het baden werd vervolgens gemengd en naakt.

Victorian Bath was ingetogener, maar faalde. Hoewel het bleef adverteren voor de genezende eigenschappen van zijn wateren - goed voor reuma, jicht, parese en algemene zwakte - was de Georgische bloeitijd al lang voorbij. Badplaatsen hadden de zomermarkt veroverd en het winterseizoen van Bath werd overschaduwd door dat van nieuwkomers, zoals Harrogate. De ontsnapping van water uit het koningsbad, waardoor het niveau werd verlaagd, symboliseerde een bredere achteruitgang.

Om het lek te onderzoeken, gebruikte Davis krachtige pompen om een ​​mengsel van modder, Romeinse tegels en oude bouwmaterialen te verwijderen tot een diepte van 20 ft. Dit onthulde de bodem van een Romeins bad, bekleed met lood. Het werk moest stoppen toen de eigenaar van het 18e-eeuwse Hertog van Kingston's Bath in de buurt bezwaar maakte tegen het verlies van water, maar Davis keerde later in het decennium terug naar de taak, toen Bath Bath de rechten op het water verkreeg.

Een bouwer werd ingezet om langs een oude afvoer te tunnelen, 6ft onder de grond. Gedeeltelijk ingestort was de afvoer weinig meer dan een meter hoog; er was geen licht en stoom uit de hete lente werd steeds intenser naarmate de tunnellers zich er langs werkten. Uiteindelijk ontdekten ze dat ze parallel liepen aan een grote Romeinse muur.

Davis dronk het koningsbad leeg, groef door zijn bodem en ontdekte dat het zich direct boven de bron van de hete bron bevond, nog steeds stromend in het met lood beklede reservoir waarin Romeinen kostbare offers aan de godin Sulis Minerva hadden gegooid.

Volgens moderne normen waren de methoden van Davis streng. Hij had geen last van het vernietigen van een groot deel van het koningsbad, wat nu een interessante fase van de ontwikkeling van de site vertegenwoordigt. Het is ook goed dat hij niet wist van de vele munten en vondsten die tussen het slib en puin op de bodem van het reservoir lagen; ze bleven ongestoord tot de systematische opgraving door Barry Cunliffe in 1979-1980.

Niettemin dankt de stad die we vandaag kennen het herstel van zijn meest beroemde bezienswaardigheid aan Davis. Hoewel hij persoonlijk niet succesvol was in zijn poging om vorm te geven aan hoe het eruitziet, maakte hij de weg vrij voor een meer vooraanstaande architect, John McKean Brydon. Bath is niet zo nauw verbonden met Brydon als het is met John Wood (ouderling en jonger), Thomas Baldwin of zelfs de restaurateur van de abdij, Sir George Gilbert Scott, maar toch deed hij zoveel als iedereen om het hart van de stad vorm te geven.

De baden waren niet het enige dat de Romeinen naar Aquae Sulis trok: het was het punt waarop de Fosse Way de Avon overstak en ze bouwden hier een fort. Maar het was anders dan alle andere nederzettingen. De heilige dampende wateren die, oranje met hun last van mineralen, uit een kloof in de rots stroomden, kwamen uit de enige hete bron in Groot-Brittannië. Hoe welkom moeten ze zijn geweest voor mannen en vrouwen die gewend waren aan warmere klimaten.

Tegen het einde van de eerste eeuw na Christus was de eerste fase van een groot zwemcomplex gebouwd, waarvan het grootste deel een zwembad was, groot genoeg om in te zwemmen. Het werd eerst afgedekt door een hellend dak en later door een enorm gewelf . Naast de baden was een tempel voor Sulis Minerva, de inheemse godheid Sulis was versmolten met de eigen Minerva van de Romeinen.

Het podium van de tempel was geïdentificeerd door Scotts archeologisch ingestelde bediende James Irvine, toen een oude herberg die aan Stall Street had gestaan ​​in de late jaren 1860 werd afgebroken. Anders waren de baden en de tempel, die ver onder het niveau van de 19e-eeuwse straten lagen, verdwenen.

Je kunt je afvragen hoe zo'n totale zonsverduistering van deze grote gebouwen had kunnen plaatsvinden. Het antwoord ligt gedeeltelijk in twee destructieve gebeurtenissen. De Slag om Dyrham werd in 577 een paar kilometer verderop uitgevochten: de overlevende Romano-Britten die Bath hadden vastgehouden, werden naar het westen gedreven en het werd in beslag genomen door de West-Saksen.

In 1088 leed Bath opnieuw toen het werd verbrand door bisschop Geoffrey van Coutances in een opstand tegen koning William Rufus. Toen de antiquair John Leland Bath na de ontbinding bezocht, ontdekte hij dat beelden en grafmonumenten tot de 'diverse opmerkelijke antiquites' behoorden die middeleeuwse bouwers als stenen voor de stadsmuur hadden gebruikt. De prachtige gebouwen waaruit dit houtsnijwerk was gekomen, moesten nog vier eeuwen wachten voordat Davis de afvoer uitgrafde.

Davis was geen gemakkelijke man. Hij werd geboren in 1827 en was de zoon van een architect, Edward Davis, die bij Soane had getraind. Na zijn huwelijk in 1858 begon hij naam te maken door een wedstrijd voor een begraafplaats te winnen. Dit leidde tot zijn aanstelling als stadsarchitect en landmeter in 1863 - het jaar waarin hij een escritoire ontwierp die het huwelijkscadeau van Bath voor de prinses zou worden van Wales.

De relaties met zijn werkgevers waren echter vaak gespannen. Ze maakten bezwaar tegen zijn maandenlange vakantie en afwezigheid bij de Worcestershire-militie (waarvan hij de rang afleende die hij steevast gebruikte). Handelaars en buren in Pulteney Street, waar hij woonde, werden regelmatig gebeten door de Schotse hertenhonden die hij fokte. In Exposed, een recent verslag van Davis 'activiteiten in Bath, beschrijft Doc Watson hoe Davis een beledigende hond uit de provincie stuurde, in plaats van zich aan een gerechtelijk bevel te onderwerpen om het te laten neerzetten.

Wat de opgraving betreft, ging zijn ijver gepaard met een bijna komisch gebrek aan finesse in zijn omgang met de gemeenteraad.

Tips voor de glorie die onder de straten van Bath lagen, waren in de 18e eeuw gegeven. In 1727 had het werk aan een nieuw riool het gouden hoofd van Minerva opgegraven dat ooit deel uitmaakte van het standbeeld van de tempel.

Achtentwintig jaar later werd een deel van de oude kloostergebouwen, bekend als het abtshuis, afgebroken om plaats te maken voor het bad van de hertog van Kingston; terwijl arbeiders de voet groeven, sneden ze door een Saksisch kerkhof en bereikten een klein bad aan het oostelijke uiteinde van het Romeinse badcomplex.

Dit bad, dat haaks op het hoofdzwembad stond, werd opgenomen door de Ierse politicus en arts Charles Lucas, die een afwezigheid in het land had gebruikt na een controversiële verkiezing in Dublin om de kuuroorden van het continent te bezichtigen; zijn observatie van wat bekend werd als Lucas's Bath verscheen in zijn Essay on Waters (1756). De kunstenaar William Hoare tekende een perspectief dat zich nu in het British Museum bevindt.

Werken uit 1790, aan de pompkamer van Thomas Baldwin, brachten een Corinthische hoofdstad aan het licht en ongeveer 70 verdere fragmenten, prachtig gepubliceerd door Samuel Lysons in Reliquae Britannico Romanae (1813).

Eerdere opgravingen konden echter niet verder worden genomen vanwege de stroming van de veer. 'De vloed van heet water', schreef Davis voor de Archeologisch-logische Society (Bristol, Gloucestershire, 1883–84), 'had geen afvoer om het weg te voeren.'

Door de Romeinse afvoer van de afvoer opnieuw te openen, kon Davis de grote hal in het midden van de baden blootleggen. Het meten van 111ft door 68ft 6in, kon hij beschrijven als 'volledig opengegooid'. Delen van het oorspronkelijke gewelf, gemaakt van holle bakstenen dozen, bedekt met beton en zwaar tegels, werden gevonden en bewaard.

Na een zorgvuldige beschrijving van deze en andere vondsten concludeert Davis dat de 'Romeinen hen in Bath een paleis van gezondheid en luxe hebben achtergelaten, ongeëvenaard behalve in Italië'.

Toen ontstond de vraag hoe de ruïnes in het weefsel van de stad konden worden opgenomen. Ze moesten worden gevierd en tentoongesteld - op een manier die 19e-eeuws Harrogate een blauw oog zou geven. Het hoofdbad, open naar de hemel, was ooit overdekt; het zou opnieuw overdekt worden, en een uitbreiding van de Georgische Pompkamer gemaakt voor concerten, na de sloop van huizen in de buurt van de abdij.

Davis moest de specificaties voor een wedstrijd opstellen, maar hij was woedend door het verzoek. Hoewel hij een vergoeding bood, die hij aanvankelijk weigerde, vond hij het ver onder de waardigheid van een stadsarchitect, met name iemand die had gehoopt het gebouw zelf te ontwerpen. Zoals het was, weerhield zijn positie hem zoveel als binnenkomen. De wedstrijd werd gelanceerd in april 1893, waarna 14 architecten de vereiste £ 2 betaalden om deel te nemen.

Aan het einde van het jaar kwam de architect Alfred Waterhouse uit Londen om de anonieme inzendingen te beoordelen, elk geïdentificeerd door een letter van het alfabet. Hij vond K, met O als tweede. Echter, zoals zou kunnen gebeuren in wedstrijden, vernietigde de raadscommissie het resultaat: de winnaar was nu O. Maar wie was de architect ">

De envelop met de naam van de winnaar werd geopend tijdens een volle openbare vergadering van de volledige raad. Zo dicht als Bath ooit bij pandemonium kwam volgde toen het bleek leeg te zijn.

Uiteindelijk kwam er een farcische verklaring naar voren: Davis had samengewerkt met een nuchtere beoefenaar van het eiland Wight genaamd Robert Broughton. Broughton was bekwaam als tekenaar en perspectivist en had geld nodig voor zijn groeiende gezin. De omvang en betaling van de vergoeding zorgde er bijna voor dat de medewerkers uitvielen, maar ze slaagden erin hun inzending te voltooien en ontmoetten elkaar 's avonds laat aan de vooravond van de deadline in een kantoor geleend van de stationschef op Waterloo Station. Ze konden niet blijven hangen en, terwijl ze uit elkaar gingen, legde Davis zijn visitekaartje in de fatale envelop. De kaart viel echter, zoals hij zich later realiseerde, op de grond. Hij zag het daar; hij nam aan dat hij er twee had uitgeschakeld.

Davis 'inspanning werd verworpen en K herstelde zich. K bleek Brydon te zijn, een vriend van de Franse kunstenaar James Tissot, voor wie hij een studio en een kasteel bouwde. Later creëerde hij de nieuwe overheidsgebouwen op de kruising van Whitehall en Parliament Square. Zoals The Architectural Review bij zijn dood in 1901 beschreef, had hij al een zuidelijke uitbreiding van het stadhuis van Baldwin ontworpen als de eerste fase van de gemeentelijke gebouwen.

Georgische puristen kunnen spijt hebben dat het delicate stadhuis door deze toevoegingen overweldigd had moeten worden, maar de behoeften van Bath waren sinds de 18e eeuw gegroeid. Naast het stadhuis en het zittingshof van Baldwin had het een raadskamer, meer kantoren, een politiehof en een monumentenkamer (in het zuiden), evenals een kunstgalerij en een bibliotheek (in het noorden) nodig.

Brydon bewaarde wat hij kon. Hoewel hij het stadhuis, nu het middelpunt van de compositie, een koepel gaf, onderdrukte hij anders zijn neo-barokke instincten; de torentjes die zijn vleugels bekronen werden geprezen voor hun discretie door The Architectural Review. De gebogen hoogte van de zuidelijke vleugel, met zijn sculpturale fries van George Lawson, is bijzonder succesvol.

Uiteindelijk was er niet genoeg geld voor Brydon om het Romeinse bad te beschermen. Het blijft open. Hij creëerde echter een colonnade, aan drie zijden bedekt met een reeks beelden van Lawson, die Caesars en generaals vertegenwoordigden; de vierde zijde stijgt hoger, met een muur van Diocletiaanse ramen van het type dat te zien is in de baden van Rome. Achter deze muur lag een concertzaal of Romeinse promenade, waarvan één gangpad was gewijd aan een museum. Dit zal bekend zijn voor bezoekers van de baden - nu fantasierijker weergegeven en intensiever bezocht dan ooit in de jaren 1890 had kunnen worden gedacht - als de ontvangsthal waar het loket zich bevindt.

Arme Davis was vernederd. Sommigen zeggen dat hij wraak heeft genomen door het Empire Hotel te bouwen, naast het gemeentelijk gebouw van Brydon en door Pevsner beschreven als een 'wangedrocht en een ongelooflijk stukje pompeuze architectuur'. In de geest van de architect houdt het gebouw zich staande door puur zelfvertrouwen. Het is dit, in plaats van een Georgisch bouwwerk, dat het eerste grote gebouw vormt dat bezoekers van Bath zien als ze de stad in lopen vanaf het treinstation.


Categorie:
Zes prachtige mediterrane huizen te koop, waaronder een eiland om je eigen te noemen voor de kust van Sicilië
Animal Magic: 'Een tijdje omdat het kanaal vol was met buffels - ze moesten het 24 uur dichtdoen om ze eruit te halen!'