Hoofd- levensstijlHet ongelooflijke verhaal van de ontsnapping van mijn vader uit 'Italië's Colditz'

Het ongelooflijke verhaal van de ontsnapping van mijn vader uit 'Italië's Colditz'

De vader van de auteur, gefotografeerd als 2e Lt Frank Simms, voor zijn verovering Credit: Courtesy of Marcus Binney
  • Boeken

Tegenwoordig beschouwen we een paar maanden doorbrengen op een werelderfgoed in Zuid-Italië als een enorm voorrecht. Tijdens de Tweede Wereldoorlog was het echter alles behalve, zoals Marcus Binney uitlegt terwijl hij het verhaal vertelt van de ontsnapping van zijn vader uit het meest beruchte krijgsgevangenkamp in Italië.

Elk jaar brengt een nieuwe lichting verslagen van de Tweede Wereldoorlog dapperheid met zich mee, waaronder een groeiend aantal opmerkelijke ontsnappingsverhalen. Onder de nieuwste zijn Sir Tommy Macpherson's Behind Enemy Lines en The 21 Escapes of Lt Alastair Cram . Hun interesse voor mij is dat de auteurs uit dezelfde krijgsgevangenenkampen zijn ontsnapt als mijn vader, Lt-Col Frank Simms. Kort nadat Mussolini in september 1943 was gevallen, waren er 11.000 geallieerde gevangenen op de vlucht in Italië - van wie 3.000 de vrijheid bereikten.

Velen ontvingen medailles voor hun ontsnapping.

Mijn vader was gevangen genomen achter vijandelijke linies in Libië in januari 1942, toen hij diende bij de Long Range Desert Group, voorloper van de SAS. Al snel werd hij geïnterneerd in Campo 35, de Certosa di Padula ten zuiden van Napels (niet te verwarren met de Charterhouses in Pavia en Parma). Hij schreef dat 'het waarschijnlijk het mooiste pow-kamp van Europa was, gelegen in een vruchtbare stralende vallei omgeven door bergen ... een groot gebouw met honingkleurige muren en oude en korstmossen tegels', gebouwd op een ijzeren plan ter ere van zijn beschermheilige, St. Lawrence. Tegenwoordig is het klooster een Werelderfgoed dat het hele jaar door geopend is voor het publiek.

Padula, Italië - de binnenplaats van Certosa Di San Lorenzo in Padula

Het grote klooster, het grootste in Italië, is omgeven door luchtige renaissancegalerijen. Mijn vader zat op de begane grond van een van de 24 huizen voor de monniken. In een slimme zet had de Italiaanse commandant de geallieerde officieren een wijnrantsoen aangeboden, op voorwaarde dat ze niet probeerden te ontsnappen.

Mijn vader en anderen waren echter aan het ontsnappen en vonden een bijna onzichtbaar mangat dat uitkwam in een kelder eronder. Hij vertelde het verhaal in zijn regimentsmagazine (Royal Warwickshire), The Antelope, net voordat hij in 1952 in Turkije werd gedood tijdens de dienst. In de loop van een ochtend verwijderden de ontsnapte vluchtelingen de oude bakstenen die het deksel vormden en plaatsten ze op een cirkel van hout gesneden uit een tafel, met koordhandvatten van Rode Kruispakketten kunstig verborgen in het stof.

De niet meer gebruikte kelder was de perfecte plek om de grond te verbergen - het is niet nodig om aarde van een broek op de oefengrond te druppelen, zoals in The Wooden Horse . Ze werkten nu hard en snel aan de tunnel. 'We hadden twee diensten van elk drie uur' s ochtends en twee uur 's middags. We werkten bijna 12 uur per dag ', schreef hij.

'Eindelijk kwam het moment om het ontsnappingscommissie te vertellen. Onmiddellijk eisten er 40 nog meer om te ontsnappen. '

De gravers merkten met vreugde op dat het veld waar ze onder tunnelden, nog steeds binnen de kloostermuren, was beplant met suikermaïs. Dit zorgde ervoor dat elke beweging in de aarde boven de tunnel wekenlang ongezien zou zijn. De ruimte die ze creëerden werd niet ondersteund, maar de grond bleef stevig.

Aanvankelijk konden ze in het kamp elektriciteit tappen om de tunnel te verlichten - totdat een andere groep tunnellers, die op dezelfde bron tikte, werd ontdekt. Naarmate de tunnel langer werd, moesten ze constant lucht naar het gezicht pompen. Het was ongeveer 3 ft bij 2 ft, 'zo groot dat we snel werkten, vaak een tuin op een dag'.

Ze bouwden een rudimentaire spoorweg om de grond naar buiten te brengen, die bijna dagelijks moest worden verlengd. De leidende Italiaanse tunnelverdeler was voortdurend op zoek naar mogelijke ontsnappers en stond vaak op de valdeur met een zware ijzeren staf te tikken, maar merkte het nog steeds niet op.

Eindelijk was het moment gekomen om het ontsnappingscommissie te vertellen. Onmiddellijk eisten er 40 nog meer om te ontsnappen. De gravers stonden standvastig en drongen erop aan dat ze, terwijl ze de tunnel hadden gegraven, de eerste nacht moesten ontsnappen, maar dat zoveel mensen wilden volgen op de tweede.

Mijn vader kwam buiten adem uit de tunnel en ontdekte dat hij door de maïsstengels naar de voeten van de schildwachten keek, slechts 10 meter verderop. Toch had hij enkele minuten later de muur gewelfd. 'Vlak nadat we de weg waren ingeslagen, sloeg de kloosterklok twaalf uur. Het was 13 september 1942, de verjaardag van mijn broer. '

In zo'n dichtbevolkt gebied was herovering onvermijdelijk, hoewel twee de Adriatische kust bereikten. Herovering betekende overplaatsing naar het 'stoute jongenskamp', het fort in Gavi in ​​Piemonte (vandaag vooral bekend om zijn uitstekende witte wijn, voor het eerst geplant op de wallen).

Gavi is in wezen een Genuese vesting op de lange omstreden grens met Savoye (modern Piemonte), versterkt met muren en bastions, in 1540, door de militaire ingenieur Giovanni Maria Olgiati. Het werd later omgezet in een nog krachtiger fort door de Dominicaanse broeder Vincenzo da Fiorenzuola. Een vestingwerken-expert, hij was ook de inquisiteur in het proces van Galileo.

Van Gavi schreef mijn vader in februari 1943 aan zijn moeder: 'David Stirling is net gevangen genomen en heeft ons al het nieuws gebracht.' Gavi was de Colditz van Italië, waaruit zijn nieuwe ontvoerders zeiden dat niemand ooit was ontsnapt. Toch kwam er een kortstondige kans toen Mussolini op 3 september 1943 capituleerde.

'Ze liepen door het kasteel en dreigden handgranaten in elke mogelijke schuilplaats te laten vallen, waarbij elke gevangene werd weggespoeld'

Volgens mijn vader waren de opties om de kasteelpoorten uit te lopen en onmiddellijk een bod uit te brengen op vrijheid - die zonder papieren of vermomming gevaarlijk was - of zich te verstoppen in het kasteel en hopen dat Duitse zoekopdrachten niet al te grondig zouden zijn.

Toen de Duitsers echter ontdekten dat de brigadegeneraal zelf vermist was geraakt, liepen ze het kasteel rond en dreigden handgranaten in alle mogelijke schuilplaatsen te laten vallen en elke gevangene weg te spoelen.

Mijn vader koos voor een derde optie - springen uit het konvooi van veewagens met open dak die gevangenen naar een trein brachten die hen naar Duitsland zou brengen. Elke vrachtwagen had een machinegeweernest boven op de cabine, getraind op de vrachtwagen vooraan en klaar om iedereen neer te schieten die over de hoge stroken probeerde te springen. Mijn vader wachtte op het moment waarop het konvooi langzaam over een zigzaggende bergweg kroop en zijn vrachtwagen een minuutje uit het zicht was verwijderd nadat hij een hoek om was gegaan. Verbazingwekkend kwam het moment.

Kasteelpoort bij Gavi-vesting in Ligurië, Italië

Hij schoof de zijkant van de vrachtwagen en sprong op en rende de bomen in.

Hij rende en rende tot hij uitputte en uiteindelijk wakker werd om een ​​kleine jongen van ongeveer acht jaar oud te vinden die naar hem keek. De jongen stemde enthousiast in om hem kleding, een kaart en eten te brengen, waarna mijn vader een 48-daagse wandeling over de Apennijnen maakte. Hij werd na een week vergezeld door een marineofficier, Peter Medd, die enkele uren later uit een trein was gesprongen.

Keer op keer kregen ze voedsel en onderdak van dappere Italiaanse families die het risico liepen op onmiddellijke dood als bleek dat ze geallieerde gevangenen hadden geholpen. Opmerkelijk is dat veel van deze families voor de oorlog in Groot-Brittannië of Amerika hadden gewerkt, ijs maakten in Glasgow of zwoegen in de mijnen van Pennsylvania.

De meest prominente onder hun gastheren was de familie Abrami, woonachtig in Roggio in de Sylvan-vallei van Garfagnana. Ze hadden voor de oorlog verschillende jaren in Londen gewoond, hun drie dochters en zoon Frank grootgebracht en een bloeiend café gerund.

'Ze liepen een kapperszaak binnen en vonden een Canadese officier die werd geschoren. Die nacht zaten ze in een slagvrouw. '

Medd leed aan steenpuisten en ernstig blaren en moest rusten, dus de Abramis leidde hen naar een kastanje-drogende hut hoog in de bergen, waar ze meerdere dagen doorbrachten. De laatste nacht werden ze uitgenodigd in het dorp, nadat de schemering was gevallen, in het huis van de Abramis. Na een uitgebreide maaltijd stemden hun gastheren in op de BBC op een clandestiene radio, om te horen dat de geallieerden ver naar het zuiden waren. Ondanks dat ze waren uitgenodigd om voor de winter te blijven, liepen ze door het berglandschap dat zo levendig is beschreven door Eric Newby in Love and War in de Apennijnen .

Medd's gevaarlijke ontsnapping wordt beschreven in The Long Walk Home, gepubliceerd na zijn vroege dood in 1944. Het werd voltooid door mijn vader, die altijd had gehoopt het verhaal van zijn eigen avonturen te schrijven.

De marineofficier Peter Webb.

De kans om dit te doen, lang nadat hij werd gedood tijdens een dienst in een auto-ongeluk in Turkije in 1952, kwam naar me toe als gevolg van het zoeken van twee andere zonen naar het verhaal van de vangsten en ontsnappingen van hun vaders. Eerst was Ian Chard, wiens vader met de mijne in Libië was gevangen genomen, en ten tweede was Andrew Adams, wiens vader was ontsnapt uit een krijgsgevangenenkamp in Italië. Andrew had veel Italiaanse families ontmoet, waaronder de dappere Abramis, die geallieerde gevangenen op weg naar vrijheid hadden geholpen.

Vrijheid kwam voor mijn vader in het dorp Lucito, 160 km ten noorden van Napels, waar ze een kapperszaak binnenliepen en vonden dat een Canadese officier werd geschoren. Die nacht zaten ze in het slagveld.

Een nieuwe editie van 'The Long Walk Home: An escape in oorlogstijd Italië ' van Peter Medd en Frank Simms, bijgewerkt door Marcus Binney, is een Sickle Moon-boek van Eland Publishing (£ 14, 99; www.travelbooks.co.uk)


Categorie:
Down to a tea: de beste theewinkels in de Cotswolds
Een van de minst bekende landhuizen van John Nash komt op de markt