Hoofd- architectuurAgatha Christie: De grote landhuizen die de verhalen van de grootste misdaadschrijver ooit van Groot-Brittannië hebben geïnspireerd

Agatha Christie: De grote landhuizen die de verhalen van de grootste misdaadschrijver ooit van Groot-Brittannië hebben geïnspireerd

Gossington Hall, instelling voor Agatha Christie's 'The Body in the Library'. © Matthew Rice / Country Life Credit: Matthew Rice / Country Life

Agatha Christie plaatste veel van haar moordmysteries in landhuizen. Met behulp van speciaal in opdracht gemaakte tekeningen van Matthew Rice kijkt Jeremy Musson naar de architectuur van de gebouwen die ze kende - en die welke ze zich had voorgesteld.

Het landhuis is de natuurlijke omgeving voor de grote Engelse misdaadroman van het midden van de 20e eeuw. Het biedt een ruime, geïsoleerde locatie en een goed gedefinieerde cast van dramatis personae met voldoende vrije tijd voor intriges of rondhangen terwijl het speuren klaar is. Er is ook het heerlijke sociale contrapunt van het leven boven en onder trappen. Dit alles is de essentie van goede ouderwetse escapistische fictie en, voor velen vandaag, van onmisbaar drama op het scherm.

De landhuisomgeving werd vooral genoten door de koningin van de misdaad zelf, Agatha Christie. Deze interesse wordt besproken in zowel Agatha Christie At Home (2009) van Hilary Macaskill als Agatha Christie : A Mysterious Life (2018) van Laura Thompson, waarvan dit artikel gebruik maakt. Beginnend met haar eerste roman, The Mysterious Affair at Styles (1920), spelen landhuizen en de volledige grandeur van hun vroege 20e-eeuwse leven een belangrijke rol in haar schrijven (hoewel lang niet in elk verhaal). In en uit deze huizen zetten Poirot en Hastings en elders Miss Marple hun speurneuzen aan het werk.

Poirot bereidt zich voor op het onthullen van de moordenaar: de klassieke ontknoping in 'The Mysterious Affair at Styles' van Agatha Christie. © Matthew Rice / Country Life

Christie, geboren in 1890 in Agatha Miller, kwam zelf uit een comfortabele voorraad. Haar ouders waren geen landhuisbewoners, maar zeker een deel van de gentrified en professionele wereld die we in haar romans tegenkomen. Ze bewogen in provinciale kringen; ze genoot van amateurtheaters in Cockington Court, en ontmoette ook haar eerste echtgenoot, een stormende officier in het Royal Flying Corps, tijdens een dans in Ugbrooke Castle, gegeven door Lord en Lady Clifford of Chudleigh.

Ze groeide op in Ashfield, een geliefde, wandelende Regency-villa aan de rand van Torquay (Christie verkocht het pas in de jaren 1930 en probeerde wanhopig het terug te kopen, zonder succes, na de Tweede Wereldoorlog, toen ze ontdekte dat het moest zijn gesloopt).

Zoals het geval was bij zovelen van haar generatie, gaf Christie de voorkeur aan Koningin Anne en Georgische huizen en af ​​en toe lampoons zij hun 19e-eeuwse opvolgers. Een huis genaamd Stonygates, gebruikt door een filantroop om onrustige jonge mannen op te voeden in They Do It With Mirrors (1952), wordt behendig afgedaan als 'Beste Victoriaanse toiletperiode'.

Haar memoires, die ze begon te schrijven in 1950 in een lemen huis in Nimrud, in Irak, zijn vooral rijk aan het opnieuw creëren van de sensatie van de beschermde wereld van het Engelse bediende huishouden. Ze was zich terdege bewust van het bedrijf en de geruststelling die huishoudelijk personeel gaf aan kinderen die in dergelijke huizen opgroeiden; haar eigen hartelijke verpleegster domineert de pagina's van haar An Autobiography .

Het huis van Agatha Christie, Greenway, in de buurt van Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Bijzonder onthullend is de fascinatie van Christie voor zijn jeugd voor poppenhuizen, waarvan ze er twee bezat, de tweede was een aangepaste kastruimte, met behangde muren en kamers op elke plank. Hoe intrigerend om je de kinderachtige Agatha voor te stellen die in deze ruimtes tuurt terwijl ze figuren verplaatst in haar eigen kleine huishoudelijke theater.

Grotere huizen zetten de toon voor haar romans. In The Mysterious Affair at Styles wordt Styles Court in Essex omschreven als een 'glorieuze oude plek'. Het lijkt waarschijnlijk dat ze een 17e-eeuwse datum in gedachten had, hoewel de vorm van de trap later van karakter is. Het decor van Waverly Court, Surrey, in The Kidnapping of Johnny Waverly (1923), is een oud familiehuis dat 'met smaak en zorg is gerestaureerd' (het soort dat ongetwijfeld de aandacht van de redacteur van Country Life zou hebben getrokken) .

Christie's latere romans weerspiegelen echter vaak de sociale verschuiving van het landhuis in een naoorlogse wereld van onzekerheid en verval. In de jaren veertig en vijftig zijn sommige huizen armoedig en naar beneden gericht; Rutherford Hall, in 4, 50 uit Paddington (1957), verschijnt als een 19e-eeuwse stapel (blijkbaar geïnspireerd door Windsor Castle) met semi-verlaten bijgebouwen en een tekort aan bedienden.

Rutherford Hall uit '4.50 from Paddington'. © Matthew Rice / Country Life

De regieaanwijzingen voor Christie's toneelstuk The Mousetrap, voor het eerst uitgevoerd in 1952, beschreven de setting - de grote hal van Monkswell Manor - als een huis 'bewoond door generaties van dezelfde familie met slinkende middelen', met een hal annex zitkamer ingericht met oude eiken meubels en fauteuils. De jonge eigenaren, geconfronteerd met naoorlogse soberheid, hebben hun familiehuis geopend als een pension, het teken voor een plotselinge isolerende sneeuwstorm en het daaropvolgende onconventionele, en moord geteisterde huisfeest.

De beschrijvingen van het landhuis van Christie hebben meer gemeen met de stijleconomie van Jane Austen dan de veelzijdigheid van Trollope, waarbij vaak slechts een paar regels tekst worden gebruikt. Inderdaad, PD James merkte ooit op dat Christie 'het vermogen had om een ​​wereld te toveren zonder deze daadwerkelijk te beschrijven'. In The Hollow, 1946, zijn er inderdaad veel verwijzingen naar 'het witte, sierlijke huis' tegen een 'amfitheater van beboste heuvels', een familiehuis dat het leven en de verbeelding van verschillende personages domineert, maar nooit daadwerkelijk wordt bezocht in de novel.

De indruk die grote huizen geven is vaak onze weg naar een gevoel van hun aanwezigheid. De bewondering van Poirot voor de elegante schoonheid van Nasse House, in Dead Man's Folly (1956), is voelbaar, hoewel het huis niet in detail wordt beschreven. Dat kan niet worden toegeschreven aan een gebrek aan kennis van Christie's kant, want het fictieve Nasse House - en bijbehorende botenhuis (waar een lichaam wordt gevonden) - is duidelijk gemodelleerd naar Greenway, het knappe huis uit 1790 dat Christie in 1938 kocht, met lage vleugels toegevoegd in 1815 en prachtig uitzicht over de rivier de Dart. Het was ooit het centrum van een klein landgoed geweest, en had nog steeds een aanzienlijk stuk land, maar werd verworven als meer van een vakantiehuis, omringd door de weelderige, groene tuinen geassocieerd met Zuid-Devon.

Het botenhuis in het huis van Agatha Christie, Greenway, in de buurt van Dartmouth. © Matthew Rice / Country Life

Samen met haar dochter Rosalind Hicks, haar echtgenoot, Anthony en Rosalind's zoon Matthew Prichard, aan de National Trust gegeven, blijft dit gepleisterde huis evocatief ingericht zoals het was tijdens de bezetting van Christie, de tuin en omgeving zorgvuldig beschermd en bewaard.

Christie's hoofdverblijfplaats, vanaf 1934, was het Winterbrook House uit het begin van de 18e eeuw in Wallingford, dicht bij Oxford - haar echtgenoot archeoloog Sir Max Mallowan werd later benoemd tot fellow van All Souls. De academische AL Rowse uit Oxford bewonderde vooral het 'gezellige, warme, gastvrije middenklasse-interieur' van Winterbrook, het meubilair, porselein, zilver en 'te grote golvende stoelen'.

Winterbrook House van Agatha Christie, waar ze woonde met haar tweede echtgenoot, Sir Max Mallowan. © Matthew Rice / Country Life

De memoires van Christie laten zien dat ze geïnteresseerd was in het potentieel van huizen en bereid was zich in te spannen om deze te verbeteren en te herstellen. Haar An Autobiography onthult hoe ze een jonge Australische architect, Guilford Bell (zoon van een vriend), in dienst had bij Greenway, en hij was het die haar overhaalde om latere toevoegingen weg te vagen, waaronder een biljartkamer, een landgoedkantoor en een studie, om het huis lichter en gemakkelijker te beheren te maken.

Af en toe komen architecten in Christie's romans voor, waaronder een jonge, eigenzinnige en knappe figuur in het fictieve Nasse House of Dead Man's Folly . In Endless Night (1967) ontwerpt de noodlijdende continentale superster Rudolf Santonix een elegante modernistische villa op de plek van een verwoest Victoriaans landhuis genaamd The Towers, maar zijn schoonheid biedt geen bescherming tegen goddeloosheid.

Architecten verschijnen ook in Murder is Easy (1939) waarin zelfgemaakte krantenmagnaat Lord Whitfield (met echo's van Lord Beaverbrook) opschept over het ontslaan van een architect en het vinden van een andere die hij kan buigen naar zijn wil om een ​​buitengewoon huis te produceren. Architecturale her-styling biedt een aanwijzing voor het karakter van de ijdele peer, zoals Lord Whitfield verkondigt: 'Ik had altijd zin in een kasteel', maar lezers worden geïnformeerd dat Ashe Manor op zijn minst waarneembaar een Queen Anne-huis blijft, zij het ingekapseld in 'bloemrijke pracht'.

Christie's vermogen om een ​​wereld te toveren, ondanks weerstand tegen directe beschrijving, betekent dat de identiteit van haar huizen schuiner wordt overgebracht: hun grandeur wordt aangegeven door de roep van salons, eetkamers, rookkamers, bibliotheken en de bijna constante aanwezigheid van huishoudelijk personeel, vooral in de eerdere romans, van stilzwijgende butlers tot trouwe dienstmeisjes. Deze gevolgtrekking onderstreept de presentatie van landhuizen in zowel romans als korte verhalen, waardoor de lezer de gaten kan opvullen en zich later kan voorstellen dat het allemaal het werk van de auteur was.

In The Body in the Library (1942) begint het verhaal met de onopvallende geluiden van de ochtendroutines van de bedienden van Gossington Hall, St Mary Mead. De vrouw des huizes ligt in haar bed te dromen, half bewust, zelfs in slaap, dat ze wacht op haar dienstmeisje om haar vroeg in de ochtend een kopje thee te brengen. Het is dit soort lekkernij, overgebracht in de ongecompliceerde taal van Christie, die haar verhalen en instellingen zo'n realistische toon geeft. De traditionele bibliotheek van Gossington Hall is 'zwak en zacht en casual', waardoor de plotselinge verschijning van een lijk in een levendig gekleurde jurk een bijzonder ongerijmde toevoeging is.

Styles Court in Essex, Agatha Christie's setting voor 'The Mysterious Affair at Styles'. © Matthew Rice / Country Life

Aanzienlijk voor Christie trouwde haar oudere zus Madge in 1902 met James Watts, de erfgenaam van Abney Hall, in de buurt van Cheadle, een enorme Victoriaanse stapel met rode bakstenen, gebouwd in 1847 en gerenoveerd in 1850 voor de familie Watts door architecten Travis en Magnall, en verder uitgebreid in de jaren 1890. Men denkt dat het de inspiratie was geweest voor een huis genaamd Schoorstenen, de zetel van de Markies van Caterham in The Secret of Chimneys (1925); hetzelfde huis verschijnt opnieuw in een vervolg, The Seven Dials Mystery (1929).

Christie verbleef vaak in Abney Hall en herinnerde het liefdevol in haar memoires met zijn lange gangen, trappen en nissen, brokaatgordijnen en wandkleden. Het diende als model voor Enderby Hall in After the Funeral (1953), die Christie aan haar neef wijdde, ook James Watts. Hier helpen bedienden opnieuw ons beeld van het huis te definiëren, met een getreiterde kok die naar de hal verwijst als een 'echt oud mausoleum' en klaagt over de enorme keuken, bijkeuken en voorraadkast. Maar de naoorlogse Enderby Hall is hersteld in een nostalgisch beeld van een volledig bemand huis - Christie's autobiografie legt de heroïsche pogingen van haar zus vast, in de jaren 1940, om onmogelijke normen in Abney Hall te handhaven met behulp van slechts één parttime kok.

De grote vooroorlogse kerstfeesten, voordat Abney Hall moeilijk te beheren werd, worden opgeroepen in een verzameling korte verhalen, The Adventure of the Christmas Pudding and a Selection of Entrées (1960), die de auteur wijdt aan de gastvrijheid van het huis, waarover ze in het voorwoord herinneringen ophaalt.

In het titelverhaal wordt Poirot uitgenodigd (via een discrete politieman) om Kerstmis door te brengen in een Engels landhuis en rilt letterlijk bij de gedachte. Vergeleken met de 'moderne gemakken' van zijn eigen appartement, vervult het idee om in de winter in een 14e-eeuws herenhuis te verblijven hem met bezorgdheid. Bij zijn aankomst in King's Lacey is hij aangenaam verrast om te zien dat warm water en centrale verwarming zijn geïnstalleerd, betaald door land dat wordt verkocht voor ontwikkeling, hoewel het andere Christie-landhuis ongemak van misdaad koppig aanwezig blijft.

Wanneer Poirot een buitenverblijf huurt - Resthaven - zelf, in The Hollow, is het beslist een handige 'zwaar moderne' doos met een dak. Het is gelegen tegenover 'duiventillen', nieuw gebouwd maar 'een rel van vakwerk', in een gebied waar 'een nationaal vertrouwen' gewijd aan het behoud van de schoonheden van het Engelse platteland de verdere nieuwe ontwikkeling heeft gestopt. Het geestige contrast van deze twee gebouwen heeft iets van het kenmerk van een cartoon van Osbert Lancaster.

De eigenaar van Abney Hall, Christie's zwager Watts, klaagde ooit dat er een gebrek aan bloed was in haar verhalen en werd beloond met een speciale roman, Hercule Poirot's Christmas (1938). Het boek verwijst herhaaldelijk naar een citaat van Macbeth: 'Maar wie had ooit gedacht dat de oude man zoveel bloed in hem had?'

Al vroeg wordt de ontdekking van de eigenaar van Gorston Hall, Simeon Lee, dood voor een brandend vuur omringd, omringd door omgedraaid zwaar meubilair en ingeslagen porseleinen vazen, overal met bloed. De kamer is zijn studeerkamer en deze is van binnenuit afgesloten.

Hier, in een geruststellende vertrouwde omgeving, zijn alle aangename ingrediënten van een moordmysterie, met Poirot, die zijn 19e verschijning sinds The Mysterious Affair at Styles maakte, opnieuw toevallig bij de hand om de gruwelijke puzzel op te lossen.


Categorie:
Hoe emoji's te gebruiken: de gids Country Life
De buitengewone heropleving van Sydenham House, Devon: 'Zoals het oude huis, maar dan beter'